Un fosil viviente. El Celacanto

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70 millones de años sin notícias suyas

En 1938 se descubrió frente a las costas de Sudáfrica uno de estos peces primitivos, que se creían extinguidos desde hace 70 millones de años. Desde entonces se han encontrado algunos ejemplares más. Sus aletas pectorales están situadas en el extremo de unos lóbulos o apéndices, lo que sugiere un híbrido temprano entre aleta y pata. El celacanto, de aproximadamente 1,5 m de longitud, vive en las profundidades del mar, y no puede sobrevivir cerca de la superficie.

Celacanto, pez con aletas lobuladas que apareció durante el devónico hace unos 350 millones de años y que hoy está representado por una única especie. Tiene unos lóbulos carnosos cubiertos con escamas en la base de sus aletas pares, a diferencia de lo que ocurre en la mayoría de los peces, en los que no existen tales lóbulos. También se caracteriza porque tiene una cola trilobulada.
            Se piensa que el celacanto comparte un antepasado común con los dipnoos y los vertebrados terrestres. Sin embargo, los celacantos son una rama especializada de este grupo que ha permanecido prácticamente inalterada desde sus comienzos. Por esta razón se suele decir que el celacanto actual es un fósil viviente. En muchas partes del mundo se han encontrado fósiles de estas especies con tamaños que oscilan entre 15 cm y casi 1,50m de largo. Estos fósiles indican que, durante su larga historia, varios tipos de celacantos habitaron lagos, pantanos, mares interiores y océanos.
            Debido a la ausencia de fósiles en las rocas formadas después del cretácico, los paleontólogos pensaron que el celacanto se había extinguido hacía unos 70 millones de años. En diciembre del año 1938, un barco rastreador capturó un celacanto vivo cuando estaba pescando por la costa este de Suráfrica. Esta especie vive en cuencas oceánicas permanentes, por lo que los restos fósiles son muy difíciles de encontrar. En los últimos años se han capturado más especímenes cerca de las islas Comores, entre el sureste de África y Madagascar. Los investigadores descubrieron que, durante muchos años, los habitantes de estas islas habían secado y salado la carne de este pez y la habían incluido en su alimentación. Hoy, los científicos están preocupados por las alteraciones que sufre el medio ambiente de esta especie.

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            Los celacantos actuales se parecen mucho a sus parientes fósiles, ya que tienen sus características aletas pares con base lobular y su cola con tres lóbulos. El color de su cuerpo varía entre el azul intenso y el pardusco y produce grandes cantidades de aceite y de secreción babosa. Alcanza una longitud de casi 1,50m y un peso superior a 68 kilogramos.

            Clasificación científica: los celacantos pertenecen a la familia Latiméridos o Celacántidos, dentro del orden Crosopterigios, perteneciente a la subclase Sarcopterigios, clase Ostectios. El celacanto actual se clasifica como “Latimeria chalumnae”.

Fuente:

www.juntadeandalucia.es

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8 marzo, 2009