El “Cinturón Agrícola” de Estados Unidos podría quedarse sin agua


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Pozos

Cuando los estadounidenses comenzaron a expandirse hacia el oeste, allá por mediados de los 1800’s (y a costa de los indígenas que ocupaban antes estos territorios), se encontraron con un entorno muy diferente al que estaban acostumbrados. En las planicies y desiertos secos del centro y el occidente del país había tierras muy fértiles, pero no existía agua para regarlas.

El resultado, cómo no, fue la inversión en pozos y bombas de extracción, que convirtieron estos vastos territorios en algunas de las áreas más productivas del mundo. Los Estados Unidos pronto se convirtieron en uno de los principales productores agrícolas del hemisferio, y eventualmente se convertirían en la economía más poderosa del mundo.

Pero en la actualidad, diversos factores indican que esta estrategia, aunque muy duradera, podría tener los días contados. Pues científicos que analizaban el comportamiento de los acuíferos de las zonas agrícolas más importantes se encontraron con que los pozos cada vez tienen que cavarse más profundo para obtener la misma agua que sus predecesores… lo cual, en otras palabras, se traduce en que los acuíferos que los alimentan se están secando.

Agua

El estudio analizó 11.8 millones de pozos a lo largo de medio siglo y encontró que el 70% han tenido que incrementar su profundidad: en promedio, el pozo actual es tres metros más profundo que el de 1950, lo que significa que el nivel del acuífero ha bajado.

Lamentablemente, no conocemos a fondo la geología de los acuíferos, por lo que no sabemos exactamente cuánta agua queda. Si bien es posible que de un momento a otro el agua simplemente deje de surgir, esta es una posibilidad remota, y no preocupa a casi ningún analista… al menos en el corto plazo.

Pero claro, tampoco preocupaba a nadie en los 1950’s, y miren donde vamos.

No, el problema es que aún cuando el acuífero sea infinito (y con toda seguridad no lo es) seguir cavando pozos más y más profundos resulta en costos más y más altos. Peor aún, los pozos más profundos suelen estar en contacto con yacimientos salinos, llevando a la necesidad de desalinizar el agua e incrementando mucho más los costos de obtenerla.

Y aunque suene materialista, esto importa. Ninguna ciudad va a sobrevivir si los costos del acueducto suben demasiado, y ni hablar de la agricultura, que requiere cantidades ingentes de agua para producir. Sin comida, sin agua, no hay civilización, y estas regiones de Estados Unidos podrían estar en peligro.

La investigación sirve como alerta de que cosas que damos por sentado podrían cambiar dramáticamente en esta generación, si no hacemos algo al respecto.

Bibliografía:

  1. https://www.sciencenews.org/article/us-wells-are-pumping-groundwater-increasing-depths

Imagen: communitywatercenter.org

El “Cinturón Agrícola” de Estados Unidos podría quedarse sin agua
26 julio, 2019
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